Las tormentas solares podrían confundir a las ballenas y causar hebras masivas

Las ballenas grises parecen enhebrarse a sí mismos más a menudo durante las tormentas solares, según un nuevo estudio.

Los investigadores todavía no saben exactamente cómo las ballenas navegan por las profundidades oscuras del océano durante sus épicas migraciones, y es difícil estudiarlas en acción. Pero recientemente, los científicos descubrieron que los cordones de cachalotes en el Mar del Norte de Europa parecían correlacionarse con las mismas tormentas solares responsables de la aurora boreal. Otro equipo, basado en la Universidad de Duke y el Planetario Adler en Chicago, encontró un efecto similar, que arroja luz sobre cómo se mueven estas ballenas y cómo los conservacionistas podrían salvarlas de los eventos de varamiento masivo en el futuro.

« Creemos que [la actividad solar] está desactivando su capacidad para detectar el campo magnético de la Tierra», dijo a Gizmodo Jesse Granger, estudiante de doctorado en biología de la Universidad de Duke. Imagine ballenas navegando usando GPS: Es como si el Sol estuviera apagando el GPS en medio del viaje.

Los científicos han registrado hebras de ballenas durante décadas, y, en muchos casos, las ballenas parecían estar de otra manera sanos, escribieron los investigadores en la correspondencia publicada hoy en Biología Actual. Si las ballenas estaban en buena salud cuando accidentalmente varados, es posible que los problemas de navegación fueran los culpables. Basándose en investigaciones anteriores que vinculan las playas con las manchas solares, estudiaron 31 años de datos de varado de ballenas grises procedentes de la Administración Nacional de la Atmósfera Oceánica y los compararon con datos de manchas solares, así como con datos sobre ruido de radiofrecuencia (RF) inducido por la actividad solar y el índice AP-índice, una medición de los cambios al campo magnético de la Tierra. Redondear décadas de datos solares dispares no fue una hazaña fácil, y la astrónoma Lucianne Walkowicz en el Planetario Adler ayudó a los investigadores a combinar todo en un formato útil.

El equipo eligió a la ballena gris para su investigación debido a su migración épica. Las ballenas grises realizan una de las migraciones de mamíferos más largas; los científicos han registrado una ballena gris que recorrió 22.000 kilómetros en seis meses, por ejemplo.

Los investigadores encontraron que las ballenas eran 2,3 veces más propensas a la playa en días con un montón de sol, áreas más oscuras en el Sol causadas por la actividad magnética y asociadas con tormentas solares. Las ballenas tenían 4.3 veces más probabilidades de playa en días con alto ruido de RF, pero los investigadores no observaron un efecto significativo en días en que el índice de AP era alto, según el artículo. Esto implica que las ballenas probablemente dependen de algún tipo de sentido magnético para navegar, y que cuando se pierden, no son los cambios en el campo magnético de la Tierra los que tienen la culpa, sino el ruido adicional que interrumpe el sentido de recepción magnética de las ballenas, dijo Granger.

Granger enfatizó que esto es solo una correlación y que tienen más trabajo que hacer para explicar la conexión entre el Sol y las hebras de ballenas. El Sol es sólo uno de varios factores que podrían confundir a las ballenas, y los investigadores no incluyeron otras variables como la enfermedad, el sonar o la surgencia del agua en el océano mismo.

Pero es un trabajo importante, y si se mantiene, podría ayudar a los conservacionistas a predecir cuándo deberían desplegar más topógrafos en previsión de las varas de ballenas vivas. A continuación, los investigadores esperan estudiar otras especies de ballenas también para ver si también podrían verse afectadas por la actividad solar.

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