Un orangután aprende a pescar

En 1990, mientras visitaba un campo de investigación en el centro de Borneo, la primatóloga Anne Russon vio un orangután apodado Supinah intento de hacer fuego. Supinah caminó hacia un foso ceniciento, cogió un palo que brillaba con brasas, y lo sumergió en una taza cercana llena de líquido. Russon pensó que la taza contenía agua, pero de hecho contenía queroseno. Afortunadamente, ese baño hizo poco más que humedecer la madera. Sin embargo, Supinah persistió: recibió un segundo palo brillante, sopló sobre él, lo abanicó con las manos y lo frotó contra otros palos. Nunca tuvo los pasos correctos en el orden correcto para iniciar un incendio, pero lo que la frustró no fue su inteligencia innata. Ella tenía un objetivo claro en mente y el tipo correcto de cerebro para lograrlo. Sólo necesitaba un poco más de práctica.

En ese momento, Russon estaba visitando Camp Leakey, que el antropólogo Biruté Galdikas estableció, en 1971, para estudiar orangutanes, tal como Jane Goodall y Dian Fossey habían hecho, en África, para observar chimpancés y gorilas, respectivamente. Desde entonces, Galdikas, Russon y un puñado de otros especialistas orangután han aprendido de primera mano cuán inteligentes e ingeniosos son los animales en realidad. Algunas de sus habilidades mentales pueden exceder las de sus hermanos de mono. Michelle Desilets, directora ejecutiva del Orangutan Land Trust, ha resumido el intelecto único de los orangutanes de esta manera: «Dicen que si le das a un chimpancé un destornillador, lo romperá; si le das a un gorila un destornillador, lo tirará por encima de su hombro; pero si le das a un orangután un destornillador, abrirá su jaula y se irá».

En comparación con los chimpancés, que son muy excitables, los orangutanes parecen mucho más sobrios y considerados. Se mueven deliberadamente y a menudo pasan mucho tiempo observando silenciosamente antes de decidir cómo actuar. En Camp Leakey, los orangutanes tuvieron muchas oportunidades para observar e imitar a la gente. Pronto desarrollaron el hábito de robar canoas, remar río abajo y abandonarlas en sus destinos. Incluso los nudos triples y cuádruples en las cuerdas que sujetaban las canoas al muelle no disuadieron a los simios. A lo largo de los años, también han aprendido a cepillarse los dientes, bañarse, lavar la ropa, maleza caminos, empuñar sierras y martillos, y remojar trapos en agua para enfriar sus frentes con ellos. Y han hecho todo esto sin ninguna instrucción.

Durante un tiempo, la destreza de los orangutanes que viven cerca de las personas fue desconcertante, porque no parecían mostrar tal perspicacia por sí mismos en la naturaleza. Una observación más cuidadosa reveló lo contrario. Los científicos ahora saben que los orangutanes salvajes usan palos para buscar hormigas bajo la corteza de los árboles, hacer sombreros y paraguas con hojas grandes y, a veces, cubrirse con lianas-vides del bosque, como si se ponían collares. Cuando necesitan cruzar un río que es demasiado profundo para vadear con seguridad, algunos orangutanes doblan los árboles en puentes y tuercen varias vides ancladas en árboles en una cuerda para un apoyo adicional.

En 2004, Russon y sus colegas, junto con un equipo de Animal Planet, comenzaron a documentar otro comportamiento intrigante. Ese año, Russon vio a un joven orangután macho recoger y comer un bagre moribundo varado en la orilla de un río cada vez más pequeño. En 2007, Russon y Animal Planet habían notado otros cuarenta casos de comportamiento similar. Los simios sacaron peces de estanques poco profundos por sus colas o los persiguieron hacia aguas más profundas. Un orangután incluso intentó pinchar un pez con un palo grande, asustándolo a tierra. Aunque se han observado babuinos y otros primates capturando peces, estos son los únicos grandes simios conocidos actualmente por cazar y comer sistemáticamente peces.

En los orangutanes, como en los chimpancés, delfines y algunas otras especies, la inclinación por el uso de herramientas y la resolución de problemas ha traído consigo un aprendizaje cultural, en el que los animales se enseñan unos a otros nuevos comportamientos, transmitiendo la información entre los miembros de un grupo, a veces de una generación a otra. La cultura es lo que da a diferentes grupos de una misma especie formas distintas de lograr el mismo objetivo. En un experimento, realizado en un centro de rehabilitación en Sumatra, los investigadores encontraron que nueve de los trece orangutanes de regiones pantanosas de la isla sabían cómo usar un palo para extraer miel de un agujero en un tronco. Por el contrario, sólo dos de las diez regiones costeras podían hacer lo mismo: los únicos dos que habían estado viviendo en el centro de rehabilitación el tiempo suficiente para aprender el truco de los nativos del pantano.

Al principio, la idea de un aprendizaje social generalizado entre los orangutanes estaba en desacuerdo con las representaciones tradicionales de los simios jengibre como solitarios. Los investigadores habían supuesto durante mucho tiempo que la pareja madre-bebé era la única unidad de la estructura social orangután. Pero resulta que los parientes femeninos adultos se pegan juntos: tienen rangos superpuestos e interactúan periódicamente. «Crecí en Saskatchewan rural», me dijo Russon, quien ahora trabaja y enseña en la Universidad de York, en Toronto. «Y, para mí, eso es exactamente lo que es la vida social orangután. Hay comunidades, pero están muy dispersas. Puede que esté a 15 millas hasta la casa de tu primo, u otras 20 millas hasta el próximo pariente más cercano, pero todo el mundo conoce a todo el mundo». Los orangutanes adolescentes, curiosos y audaces, regularmente hacen nuevos amigos. Estos jóvenes vagabundos, que saltan de un árbol a otro, son probablemente los portadores de antorchas de la cultura orangután.

Si la adolescencia es un período de gran descubrimiento intelectual para los orangutanes, también es un tiempo de vulnerabilidad aguda. Los cazadores furtivos matan rutinariamente a las madres orangután protectoras, secuestran a los menores y los venden a zoológicos o comerciantes de mala reputación en el mercado ilegal de mascotas. Estos secuestros han sido durante mucho tiempo una grave amenaza para los orangutanes, pero aún más apremiante es la destrucción indiscriminada de su hábitat. Los orangutanes vivieron una vez en todo el sudeste asiático. Hoy en día, están restringidos a las islas de Borneo y Sumatra. Las selvas tropicales en las que habitan se cosechan constantemente para obtener madera o se cortan y queman para dar paso a las plantaciones de palma. Entre los simios más lentos, los orangutanes a menudo están atrapados en el infierno.

A finales del siglo XX, los orangutanes salvajes eran quizás trescientos mil de fuertes. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, citando datos de principios y mediados de dos mil, dice que la actual población orangután de Borneo está formada por entre cuarenta y cinco mil y sesenta y nueve mil individuos, y que Sumatra tiene apenas setenta y trescientos. Teniendo en cuenta que la destrucción del hábitat ha sido especialmente desenfrenada en la última década, sin embargo, la Conservancia Orangután estima que sólo quedan cuarenta mil orangutanes salvajes vivos hoy en día.

Evidencias claras de sensibilidad no son de ninguna manera la única razón para rescatar a una criatura de la extinción. Sin embargo, el hecho de que los orangutanes sean conscientes de sí mismos, que sean capaces de razonar y aprender cultural, que posean una destreza manual y una inteligencia indudablemente similar a la nuestra, hace que la manera en que los hemos tratado sea aún más abominable. La palabra «orangután» proviene de una expresión malaya del siglo XVII que significa «persona del bosque». Tal vez es hora de que aprendamos de nuevo a ver a la persona en el mono.

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